Agencia Espacial Europea (ESA)

    Los satélites meteorológicos Meteosat fueron una creación de la Agencia Espacial Europea.

    La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) es una organización internacional dedicada a la investigación espacial y a la tecnología relacionada. Fue fundada en 1975 como fusión de dos organizaciones preexistentes: la Organización Europea para la Investigación del Espacio y la Organización para el Desarrollo del Lanzador Europeo. Incluye entre sus miembros a los principales países de Europa occidental, entre ellos Alemania, Bélgica, España, Francia, Italia, los Países Bajos, el Reino Unido y Suecia. En algunos de sus proyectos interviene Canadá como socio preferencial.

    La ESA tiene su sede en París y su principal centro tecnológico y de investigación en Noordwijk, Países Bajos. El Centro Europeo de Operaciones Espaciales, por su parte, está localizado en Darmdstadt, Alemania, y tiene como funciones principales el control, vigilancia y recogida de datos de los satélites de la organización.

    Los proyectos de la ESA se organizan en cinco grandes campos de actividad. El primero, dedicado al transporte espacial, incluye como programa principal el de los cohetes-lanzadera Ariane. Estos vehículos, encargados de transportar a la órbita terrestre otros ingenios espaciales, se lanzan habitualmente desde la base de Kourou, en la Guayana Francesa.

    Los programas científicos y de telecomunicaciones conforman otros dos apartados principales de los trabajos de la organización. En ellos se incluyen proyectos de investigación sobre física terrestre y solar, observación astronómica y diseño y puesta en órbita de satélites de comunicaciones y sistemas de transmisión. Adicionalmente, la observación meteorológica encuentra un lugar importante en los proyectos de la ESA, sobre todo dentro del sistema de satélites meteorológicos conocido como Meteosat.

    El quinto ámbito de actividad es la participación en plataformas y estaciones espaciales permanentes, en particular la Estación Espacial Internacional en la que participa la ESA junto a otras organizaciones de diversos países (en particular, los Estados Unidos y Rusia). La colaboración internacional de la ESA se extiende a otros proyectos aeronáuticos de envergadura. Cabe citar, por ejemplo, la cooperación entre la ESA y la NASA estadounidense en proyectos como la sonda espacial Giotto, destinada en 1986 a la observación del cometa Halley, y la Cassini-Huygens, para la exploración de Saturno y sus satélites.