Estratigrafía

    Parte de la geología dedicada al estudio de las rocas sedimentarias estratificadas, lo cual incluye la identificación y descripción de los estratos, así como la determinación de la secuencia cronológica de los mismos.

    La datación de los estratos puede efectuarse por métodos relativos y absolutos. Los relativos permiten situar cronológicamente un estrato dentro de una serie, mientras que mediante los absolutos se puede averiguar la antigüedad de un estrato independientemente de la de los restantes.

    A la hora de efectuar la datación relativa de un estrato hay que tener en cuenta una serie de principios: originariamente, los estratos se depositan de forma horizontal, y así permanecen mientras no actúe sobre ellos ninguna fuerza geológica; un estrato posee la misma edad en toda su extensión; si sobre una secuencia de estratos no ha actuado ninguna fuerza, el más antiguo será el más profundo, mientras que el más moderno será el más superficial.

    Si lo que se desea es efectuar una datación absoluta, se puede recurrir a varios métodos. Los sedimentológicos se basan en el estudio de disposiciones sedimentarias cíclicas, lo que puede dar una idea de la antigüedad del estrato. Los métodos radiométricos emplean el periodo de semidesintegración de los elementos radiactivos. Dicho periodo marca el tiempo en que la mitad de la masa de un elemento radiactivo se transforma en no radiactiva. Así, conociendo el periodo de un elemento y el porcentaje del mismo que aún resta en el estrato, se puede determinar la edad de éste. Los métodos paleontológicos se centran en el estudio de los restos fósiles presentes en los estratos. Conociendo la antigüedad de tales fósiles se averigua la edad de los estratos.

    Una parte también importante de la estratigrafía es el estudio de los accidentes y discontinuidades de los estratos. Como se ha dicho, éstos se depositan inicialmente de forma horizontal. Sin embargo, si sobre ellos actúan fuerzas, pueden plegarse y facturarse. Los plegamientos pueden llegar a ser tan acusados que se presente una inversión estratigráfica; es decir, que los estratos más antiguos de una secuencia aparezcan sobre los más modernos.