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Altiplano andino

El altiplano andino representa la segunda zona mesetaria más grande del mundo, sólo superada en extensión por la tibetana. Cuna de avanzadas civilizaciones antiguas, como la de Tiahuanaco, atrajo la atención de los conquistadores españoles por su gran riqueza en metales preciosos. El altiplano andino, también denominado Puna en algunas regiones (véase Puna), se levanta sobre la zona en que la cordillera de los Andes presenta una mayor anchura, a una altitud media de unos 3.300 metros sobre el nivel del mar. Comprende sobre todo territorios del oeste de Bolivia, aunque también se extiende por el sur del Perú e incluye algunos territorios de Chile y de Argentina. El altiplano consta de varias mesetas muy homogéneas geológicamente, encerradas entre la cordillera Occidental y la cordillera Real de los Andes (sección andina oriental). Su sistema hidrográfico carece de desagüe hacia el mar, por lo que las aguas de los ríos son recogidas por lagos como el Titicaca (al norte) y el Poopó...

América central

Entre las sierras de Chiapas, al sur de México, y de Darien, se produce una ruptura en la dorsal americana en la que se sitúa la depresión tectónica de Nicaragua, porción de tierra que emergió en el Cuaternario y que unió definitivamente América del Sur y del Norte. La actividad volcánica y sísmica es patente en Centroamérica debido a la interacción de cuatro placas tectónicas situadas sobre los océanos Pacífico y Atlántico. Es justamente la placa del Pacífico, denominada placa de Cocos, la que en su hundimiento y desplazamiento hacia el nordeste provoca mayor inestabilidad geológica. En general, los sismos han sido más devastadores que los volcanes en la región, si bien el istmo centroamericano cuenta con más de cuarenta volcanes entre Tacaná, al sur de México, y el volcán Turrialba, en Costa Rica. De ellos, el Tajumulco con 4.220 m se erige en Guatemala como el punto más elevado de Centroamérica. Otros han dejado de tener actividad y han originado calderas como el lago Atitlán...

Atacama (Desierto de)

Situado entre las provincias chilenas de Antofagasta y Atacama, al norte del país, el desierto de Atacama es una de las regiones más áridas del planeta. Posee unas dimensiones longitudinales que oscilan entre los 1.100 y los 1.000 kilómetros y una altitud promedio que supera los 1.000 metros sobre el nivel del mar. El desierto tiene como fronteras naturales, al oriente, la cordillera volcánica de Domeyko, cuyas montañas más elevadas rondan los 4.900 metros de altitud, y la de la Costa, al poniente, cuyas alturas máximas oscilan entre los 1.000 y los 1.500 metros sobre el nivel del mar. Tales barreras impiden el paso de los vientos húmedos procedentes de la cuenca del río Amazonas, convirtiendo a la región en una zona sumamente árida. Al este del desierto propiamente dicho, separada por la cordillera de Domeyko, se encuentra la puna denominada también de Atacama. Es ésta una amplia meseta cuya extensión alcanza los 76.800 kilómetros cuadrados (240 kilómetros de oeste a este y 320...

Chihuahua (Desierto de)

Con sus 450.000 kilómetros cuadrados, el desierto de Chihuahua es el más extenso del continente americano y representa, por sí mismo, casi un tercio de este tipo de ecosistema en toda América. El desierto se extiende por los estados mexicanos de Coahuila y Chihuahua y por los estados norteamericanos de Texas y Nuevo México. Sus límites geográficos están marcados por los sistemas montañosos de la Sierra Madre Occidental, al oeste, y la Sierra Madre Oriental, al este. Su relieve no es del todo homogéneo, ya que la altitud oscila entre los 1.675 metros y los 600 metros debido a la existencia de diversas serranías, como las del Carmen, Sacramento, Guadalupe, Manzano, Sandía, Davis y Chisos. Las corrientes fluviales son poco numerosas, siendo el río Bravo la más importante de todas. El clima es caluroso y seco, ya que las temperaturas diurnas oscilan entre los 40 y los 35 ºC, si bien en las noches pueden descender por debajo de los 10 ºC. Las precipitaciones anuales son muy escasas y no...

Cuyo

Región situada en la zona centro-occidental de la República Argentina, constituida administrativamente por las provincias de San Juan, San Luis y Mendoza. A menudo se la ha relacionado también con la provincia de La Rioja. La firma en 1988 de un tratado interprovincial integró formalmente a La Rioja dentro de las delimitaciones geográficas de una entidad política llamada Nuevo Cuyo, unida por un acuerdo de cooperación económica y por sus raíces históricas y culturales comunes. La región de Cuyo está delimitada al este por las Sierras Pampeanas y las llanuras de la Pampa, al sur por la Patagonia y al norte por la Región del Noroeste Argentino (NOA). En su frontera occidentalse levanta la cordillera de los Andes, que la separa de Chile. En la provincia de Mendoza se eleva el cerro Aconcagua, la mayor altura del continente sudamericano con sus 6.961 metros. Otras cumbres andinas próximas son el nevado Ojos del Salado (6.893 metros), el monte Pissis (6.882 metros) y el cerro Mercedario...

El Bajío

La región natural mexicana de El Bajío, que ocupa el sur del estado de Guanajuato y el norte del de Michoacán, ha sido históricamente uno de los bastiones del catolicismo en ese país norteamericano. La elevada productividad de sus tierras ha hecho que sea también conocida popularmente con el nombre de “el granero de México”. El Bajío se halla al sur de la sierra de Guanajuato y al norte de las estribaciones septentrionales de la cordillera Neovolcánica. La sierra de Pénjamo marca sus confines occidentales, mientras que los orientales están determinados por las colinas que separan los valles de Celaya y de Querétaro. Se trata de una extensa planicie levantada a una altura de entre 1.500 y 1.800 metros sobre el nivel del mar. En el centro de esa llanura, ocupada por la cuenca del río Lerma, se encuentra la laguna de Yuriria, de casi 100 kilómetros cuadrados de superficie. El Lerma y sus afluentes (entre los que destacan el Laja, el Irapuato y el Guanajuato) conforman un caudaloso...

Escudo brasileño

El cratón de Brasilia es el más extenso de América del Sur y tiene como elemento esencial un zócalo constituido por terrenos precámbricos cristalinos. Este zócalo aflora extensamente en las Guyanas y parte adyacente del Brasil; es el escudo denominado de las Guyanas. También surge en el centro del Brasil y en la costa atlántica desde Río de Janeiro hasta Río Grande del Norte, donde constituye el escudo brasileño. En otras regiones, el zócalo queda oculto debajo de una cobertera que ha sido ondulada en algunos sectores. Aunque el escudo es muy estable, en ciertas regiones existen fracturas importantes donde ha podido desarrollarse una importante actividad volcánica como, por ejemplo, en las coladas basálticas al sur del Brasil. Los macizos orientales corresponden a viejas unidades estructurales de rocas cristalinas arrasadas por poderosas fases de erosión. Al norte se encuentran los escudos guayanés y brasileño. El escudo brasileño, arrasado durante la era primaria, está afectado...

Escudo canadiense

El escudo canadiense es la mayor y más antigua estructura precámbrica aflorada del mundo. Constituye el elemento primario en la estructura geológica del continente norteamericano y ocupa casi cinco millones de kilómetros cuadrados. Escindido primero en el precámbrico de una gran masa de tierra que incluía Groenlandia, este inmenso zócalo de rocas cristalinas se halla delimitado en sus extremos oriental y occidental por sendas cadenas montañosas, más antiguas y desgastadas en el este (paleozoico, 540-245 millones de años atrás) y más altas y recientes al oeste (mesozoico, 245 millones de años). El escudo se articula en torno a la bahía de Hudson, al norte; por el este alcanza Alaska hasta la desembocadura del río Mackenzie, acompañado de islas desgajadas del bloque originario. Al sur se encuentra delimitado por la región de los Grandes Lagos, con extensiones en el norte de los estados de Minnesota, Wisconsin y Nueva York. Hacia oriente, en la península del Labrador, el terreno se...

Escudo de las Guyanas

El cratón de Brasilia es el más extenso de América del Sur y tiene como elemento esencial un zócalo constituido por terrenos precámbricos cristalinos. Este zócalo aflora extensamente en las Guyanas y parte adyacente del Brasil; es el escudo denominado de las Guyanas. También surge en el centro del Brasil y en la costa atlántica desde Río de Janeiro hasta Río Grande del Norte, donde constituye el escudo brasileño. En otras regiones, el zócalo queda oculto debajo de una cobertera que ha sido ondulada en algunos sectores. Aunque el escudo es muy estable, en ciertas regiones existen fracturas importantes donde ha podido desarrollarse una importante actividad volcánica como, por ejemplo, en las coladas basálticas al sur del Brasil. Los macizos orientales corresponden a viejas unidades estructurales de rocas cristalinas arrasadas por poderosas fases de erosión. Al norte se encuentran los escudos guayanés y brasileño. El escudo guayanés es de pequeña extensión y de topografía simple....

Glaciar Perito Moreno

El glaciar Perito Moreno se encuentra en la Argentina, entre los 47 y los 51 grados de latitud sur. Nace del campo de hielo patagónico sur, el cual es compartido por la Argentina y Chile, y se extiende por el brazo sur del lago Argentino en un frente de cinco kilómetros de longitud y sesenta metros de altura, lo que lo convierte en una de las mayores reservas de agua dulce del planeta. Está emplazado en el Parque Nacional de los Glaciares, en la provincia de Santa Cruz, parque donde figura un total de 356 glaciares. El Perito Moreno lleva su nombre en recuerdo de Francisco Moreno, creador de la Sociedad Geográfica Argentina. Durante su avance, el glaciar actúa como presa para las aguas del brazo rico del lago Argentino, de modo que el nivel del mismo se alza 50 m sobre el del resto del lago. El desagüe se efectúa mediante la perforación por el agua de un túnel en el interior del glacial, túnel que puede alcanzar los 50 m de altura y cuya bóveda se derrumba periódicamente,...

Gran Cañón del Colorado

El Gran Cañón del Colorado es uno de los parajes más espectaculares de la Tierra. El extraordinario valor natural de este espacio ha llevado a la creación sobre gran parte del mismo de un parque nacional de casi 5.000 kilómetros cuadrados, así como a su inclusión dentro de la lista de Patrimonio Mundial de la Humanidad, de la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO, por sus siglas en inglés). El Gran Cañón es una enorme y escarpada garganta de 450 kilómetros de longitud extendida a lo largo del curso del río Colorado, al norte del estado de Arizona. Su anchura oscila, de pared a pared, entre los 160 metros (en el llamado Cañón de Marfil) y los 29 kilómetros. Por otra parte, la profundidad del cañón oscila entre los 800 metros de su parte más meridional y los 1.700 de la pared septentrional. La formación geológica del Gran Cañón comenzó hace al menos 6 millones de años, aunque algunos estudiosos apuntan una antigüedad de 25 millones de...

Gran Chaco

Entre las zonas de jungla tropical, las regiones andinas y las llanuras pampeanas se encuentra el Gran Chaco (en lengua quechua, chaco significa “tierra de caza”), una de las regiones naturales más extensas de Sudamérica. El Gran Chaco es una llanura de unos 725.000 kilómetros cuadrados (aproximadamente 1.100 de norte a sur y 700 kilómetros de este a oeste) que se asienta sobre territorios de Bolivia, Argentina, Paraguay y Brasil. Limita al norte con los Llanos de Chiquitos y los Bañados de Izogog, al este con el curso de los ríos Paraguay y Paraná, al sur con la región de la Pampa (de la que la separa el río Salado) y al oeste con las estribaciones montañosas de los Andes. Se trata geológicamente de una vasta planicie rocosa hundida, sobre la que se ha acumulado una gruesa capa de materiales sedimentarios de aluvión. Los ríos del Gran Chaco tienen su nacimiento en la zona montañosa occidental, siguiendo su curso por la llanura en dirección al sudeste. El aporte hídrico de muchos...

La Pampa

La fértil región natural sudamericana de la Pampa (en lengua quechua, pampa significa “superficie plana”), cuna de los célebres gauchos, es uno de los mayores productores de carne y de cereales del planeta. La Pampa es una enorme llanura herbácea de más de 760.000 kilómetros cuadrados que se extiende sobre varias provincias de la parte central de la Argentina (Buenos Aires, La Pampa, Santa Fe y Córdoba), buena parte de Uruguay y el extremo meridional de Brasil (estado de Rio Grande do Sul). La mayor extensión de la Pampa es la perteneciente a la argentina, que discurre de este a oeste desde el Atlántico hasta las estribaciones de los Andes, y de norte a sur desde el río Salado y el río Atuel (límite con la región del Gran Chaco) hasta el río Colorado (límite con las altiplanicies de la Patagonia). La Pampa húmeda se asienta entre las provincias de Buenos Aires y Santa Fe, en la parte más oriental de la región. Comprende también la superficie pampeana uruguaya y brasileña. Por su...

Labrador (Península del)

La mayor región natural del este de Canadá es la península del Labrador, que debe su nombre a su primer explorador europeo: el portugués Joao Fernandes Lavrador. La península del Labrador se extiende desde el litoral oriental de la bahía de Hudson, al oeste, hasta el golfo de San Lorenzo y las aguas del Atlántico norte, al este. El sector oceánico que la separa de la isla de Groenlandia, al noreste, recibe el nombre de mar del Labrador. El estrecho de Hudson, al norte, la separa de la isla de Baffin. Otro estrecho, el de Belle-Isle, separa la península de la vecina isla de Terranova. Con una extensión de 1.620.000 kilómetros cuadrados, el Labrador comprende los dos tercios septentrionales de la provincia de Quebec (las regiones de Saguenay-Lac-Saint-Jean, Côte-Nord y Nord-du-Quebec) y la parte continental de la provincia de Terranova y Labrador (la correspondiente a la región de Labrador, de 269.000 kilómetros cuadrados, también conocida como costa de Labrador). El Labrador se...

Los Llanos

Tierra de excelente ganado, habilidosos jinetes y destacado folclore, la región sudamericana de los Llanos se reparte políticamente entre Venezuela y Colombia. El llanero, siempre identificado con su caballo, es además excelente cazador y pescador en las infinitas sabanas de su tierra, a las que sabe sacarles el máximo partido y que constituyen uno de los ecosistemas más importantes del mundo. Los Llanos son una extensión de sabana que se sitúa al norte de Sudamérica, al oeste de Venezuela y el noreste de Colombia. Tiene una superficie de aproximadamente 570.000 kilómetros cuadrados. Los límites de los Llanos están marcados al norte y al oeste por la cordillera andina, al sur por el río Guaviare y la selva amazónica, y al este por el río Orinoco y el macizo de las Guayanas. Geológicamente, los Llanos son un antiguo zócalo cubierto de sedimentos en el que se pueden distinguir varias zonas: De oeste a este, la primera división corresponde a los Llanos occidentales, entre el río...

Mato Grosso

El Mato Grosso, gran región natural del interior de Brasil que comprende los estados de Mato Grosso y Mato Grosso do Sul (segregado del anterior en 1977), es escenario desde hace décadas de un preocupante proceso de deforestación. El estado de Mato Grosso se extiende en la región centro-oeste de Brasil, sobre una superficie de 906.000 kilómetros cuadrados. Limita al oeste con Bolivia y el estado brasileño de Rondônia, al norte con los estados también brasileños de Pará y Amazonas, al este con los de Tocantins y de Goiás, y al sur con el de Mato Grosso do Sul. Este último comprende un territorio de 358.000 kilómetros cuadrados. Limita al norte con Mato Grosso, al oeste con Bolivia y Paraguay, al sur con Paraguay, al este con los estados de Minas Gerais, Sao Paulo y Paraná, y al noreste con Goiás. La región se caracteriza geológicamente por la existencia de varias mesetas, entre las que destaca por su tamaño la homónima (meseta o planalto de Mato Grosso), a una altitud de unos 900...

Medio Oeste (Estados Unidos)

Entre los Apalaches y las Montañas Rocallosas (Rocosas) se extiende el inmenso dominio de las grandes praderas. Éstas suponen casi la cuarta parte del continente norteamericano, con 1.500 km de este a oeste y 1.000 km de norte a sur. Enmarcadas por los Grandes Lagos al norte, los Apalaches al este y las Montañas Rocosas al oeste, las llanuras ganan amplitud hacia el sur. La pradera, asentada sobre suelos compuestos de rocas sedimentarias erosionadas, se extiende desde los estados de Ohio a Nebraska e incluye Michigan, Indiana, Wisconsin, Illinois, Minnesota, Iowa, parte de Missouri, las dos Dakotas, Kansas y el este de Colorado. La depresión se encuentra dominada por la gran cuenca fluvial del río Mississippi y sus afluentes, que conforman una de las mayores redes hidrográficas del mundo. También destaca la presencia del Río Grande al oeste, de régimen más irregular y que sirve de frontera entre los Estados Unidos y México. Al oeste del río Mississippi se extienden unas tierras...

Meseta brasileña

Conocida también con el nombre de Planalto Brasileiro, la Meseta Brasileña cubre la mayor parte del territorio del Brasil. Tiene como límites naturales, al este, la llanura de la costa del Atlántico; al oeste, la cordillera de los Andes; al sur, el pantanal Matogrossense y al norte la llanura del Amazonas. Atendiendo a su situación geográfica y a su composición geológica, la meseta ha sido dividida en seis regiones: la meseta Nordestina, que comprende los estados norteños de Pernambuco, Rio Grande do Norte, Alagoas, Paraíba, Sergipe, Bahía y Ceará; la meseta Uruguayo-Riograndense, que se extiende sobre la provincia de Rio Grande do Sul y gran parte del territorio de Uruguay; la meseta de Maranhao-Piahuí, en los estados homónimos; la meseta Central, la cual ocupa el Distrito Federal y los estados de Mato Grosso, Pará, Goiás, Rondônia y Tocantins; las mesetas del Sudeste y el Este, y la meseta Meridional, que comprende las provincias de Sao Paulo, Santa Catarina, Mato Grosso do Sul,...

Patagonia

En los confines meridionales de América se halla la Patagonia, una región de duro clima y grandes riquezas naturales que no fue colonizada por el hombre blanco hasta la segunda mitad del siglo XIX. La Patagonia se extiende, en una superficie de alrededor de 900.000 kilómetros cuadrados, sobre la parte más meridional de la Argentina y Chile. La mayor parte de la Patagonia comprende las provincias argentinas de Neuquén, Río Negro, Chubut, Santa Cruz y Tierra del Fuego (unos 790.000 kilómetros cuadrados), así como el sur de la región chilena de Los Lagos y la totalidad de las también chilenas de Aisén del General Carlos Ibáñez del Campo y Magallanes y la región Antártica (exceptuando los territorios reclamados por Chile en el continente helado). Linda al noroeste con las estribaciones andinas, al norte con el río Colorado (frontera natural con la Pampa), al este con el océano Atlántico, al sur con el cabo de Hornos, y al sudeste con el océano Pacífico. A veces suele excluirse de la...

Puna

La Puna (que en lengua quechua significa la “cima”) es la zona más meridional del altiplano andino y forma parte de la región natural más alta de Sudamérica. La Puna es una amplia estepa herbácea, con alturas sobre el nivel del mar entre 3.500 y 4.800 metros, que se extiende por el altiplano del norte de Chile y de Argentina. Su relieve es mesetario, suavemente inclinado, producto de la acumulación de materiales sedimentarios procedentes de las erupciones volcánicas. En la Puna no hay ríos, aunque sí grandes salares como los de Atacama y Arizaro. El clima de la Puna es duro y bastante desapacible, caracterizado por las temperaturas extremas, con máximas de hasta 35 ºC y mínimas que descienden por debajo de cero. Los vientos son fuertes y frecuentes y las precipitaciones muy escasas, concentrándose en los meses del verano austral y en las zonas más septentrionales. Como consecuencia de este clima, la vegetación de la Puna también es más abundante en su zona más septentrional,...