Nanomateriales

    Materiales que poseen propiedades singulares atribuibles a características intrínsecas asociadas a su tamaño inferior a 100 nanómetros al menos en una de sus dimensiones (un nanómetro es la millonésima parte de un milímetro). En general, se llama nanomateriales a los diferentes tipos de compuestos y sustancias utilizados en nanotecnología, con dimensiones comparables a la diezmilésima parte del grosor de un cabello humano. Otros conceptos asociados, interpretados como subcategorías de los nanomateriales, son los fullerenos, los nanotubos de carbono, las nanopartículas y los metamateriales.

    Uno de los rasgos peculiares de los nanomateriales es que, dadas sus dimensiones en el orden de la nanoescala, en su comportamiento se aprecian los efectos de la física cuántica como sucede, por ejemplo, con la acusada reducción en el tamaño de las partículas por el denominado efecto del tamaño cuántico. En general, los nanomateriales se distinguen por cualidades excepcionales de actuación química y electromagnética y rigidez y elasticidad que son objeto de estudio de la nanomecánica y la nanoelectrónica. La inclusión de nanopartículas en polímeros y otros plásticos refuerza la resistencia mecánica del material y permite su empleo en sustitución de metales y compuestos más pesados con resultados comparables.

    Estas sustancias encuentran aplicación en numerosos campos de la ciencia y la tecnología. Se utilizan en la óptica y optoelectrónica, en la industria de la automoción en procedimientos de catálisis, en la construcción como refuerzo de polímeros, en la electrónica a modo de recubrimientos y en la computación cuántica, entre otros. Sus propiedades magnéticas, de comportamiento mecánico y actividad catalítica han impulsado el desarrollo de una creciente actividad industrial y de investigación.

    El empleo creciente de nanomateriales en la industria, por ejemplo en la fabricación de pantallas solares y adhesivos, ha suscitado algunas preocupaciones en torno a sus efectos sobre la salud y el ambiente. Organizaciones conservacionistas y de consumidores alertaron sobre la escasez de investigaciones acerca de estos efectos y desaconsejaron la extensión de su uso sin la elaboración de estudios científicos suficientemente contrastados acerca de sus riesgos potenciales.