Caverna del Mamut

    Bajo el nombre de Caverna del Mamut se conoce al sistema de galerías subterráneas más largo del mundo. Se encuentra en el estado norteamericano de Kentucky y tiene una longitud de 555 kilómetros. El sistema se formó naturalmente como consecuencia de la erosión ocasionada por las corrientes subterráneas de agua. Posee una humedad promedio de 87% y una temperatura media de 12 ºC. En su interior contiene numerosas formaciones geológicas únicas por su belleza. Entre éstas pueden mencionarse numerosas estalactitas y estalagmitas formadas a lo largo de varios millones de años, siendo las más famosas las formaciones conocidas como el “Niágara Congelado” (Frozen Niagara) o las “Columnas de Hércules” (Pillars ofHercules); también alberga numerosas corrientes y lagos subterráneos en donde habitan especies animales de épocas prehistóricas. Los alrededores de la gruta están rodeados por una densa vegetación alimentada por los ríos Nolin y Verde, los cuales atraviesan una buena parte de la superficie del parque. Las especies animales más importantes son los zorros, los murciélagos, los conejos, las arañas y diversas clases de reptiles y aves.

    Según lo atestiguan los restos arqueológicos, las distintas galerías fueron habitadas por grupos indígenas al menos desde los siglos anteriores a la conquista europea. Ya en el siglo XIX tuvo lugar la explotación sistemática de los depósitos de nitrato y en cierto momento fue utilizada como hospital para tuberculosos. Debido a su singularidad geológica y a su importancia ecológica, en 1926 la gruta y sus alrededores fueron declarados parque nacional, aunque su establecimiento efectivo tuvo lugar en 1946, ocupando un área de 215 kilómetros cuadrados. En 1981 fue declarado Patrimonio de la Humanidad, convirtiéndose en importante foco de atracción turística en el cual se practica la pesca, el senderismo, el camping, el canojate y el descenso de los rápidos interiores.