Irawadi

    El río Irawadi (o Irrawaddy) fluye en su totalidad dentro del territorio de Birmania (Myanmar), y es su río más importante. El valle del Irawadi, que transcurre por el centro de Birmania, constituye el centro cultural y económico del país. Su nombre deriva de la palabra sánscrita airavati, que quiere decir "río elefante", quizá por sus grandes dimensiones.

    El Irawadi se forma en la confluencia de los ríos Mali y Nmai, en el norte de Birmania, y tiene una longitud de 2.170 kilómetros. En uno de sus tramos, en la región de Myitkyina, el río pasa por tres angostos desfiladeros que alcanzan los 90 metros de altura.

    A unos 290 kilómetros de la desembocadura del río en el mar de Andamán (océano Índico), concretamente a 93 kilómetros de la ciudad de Henzada, comienza el gran delta del Irawadi. El delta está delimitado por dos cadenas montañosas, las montañas Pegu al este y las Arakan al oeste. El río arrastra una gran cantidad de limo y sedimentos, por lo que la superficie del delta se extiende hacia el mar unos 50 metros al año.

    El clima de la zona por la que transcurre el río es tropical, dominado por los monzones del sudeste asiático, que descargan una gran cantidad de precipitaciones entre mayo y octubre. Este clima provoca que el caudal del río varíe mucho según la estación, con variaciones de hasta nueve metros.

    Entre los afluentes del Irawadi se encuentran los ríos Mu y Myitnge, aunque el más importante es el río Chindwin.

    El Irawadi, navegable en 1.400 kilómetros hasta la ciudad de Bhamo, constituye la principal vía comercial del país, y sus principales puertos, entre los que se encuentran Bhamo, Henzada, Katha, Mandalay y Rangún (Yangón), la capital, registran un importante volumen tanto de pasajeros como de mercancías.